新冠肺炎致嗅觉神经核破坏与基因突变?多研究努力揭开副作用的神秘面纱

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新冠疫情自爆发至今已过了两年多,味觉与嗅觉的失去仍是感染新冠病毒常见的症状之一。科学家在近期终于在新冠病毒 SARS-CoV-2 造成嗅觉丧失的机制研究上取得了重要进展。

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新冠不可轻忽的后遗症:嗅觉感官丧失

随着新冠病毒的演变,此病症在不同变种病毒感染的表现也有所不同。根据 2022 年 5 月的一项调查指出,在研究美国 60 万新冠患者后发现,感染 Alpha 变种所产生感官障碍可能性较感染原始新冠病毒高出了 50%,然而 Delta 变种却将此可能性降低至 44%,最新的 Omicron 变种更只有 17% 的机率。

不过,这也并不全然是好消息,根据一项追踪 100 名患有轻度新冠肺炎患者的研究指出,46% 的受试者在痊愈一年多后仍有嗅觉上的障碍,更有 7% 的受试者在研究尾声完全丧失嗅觉。有鉴于全球已超过 5 亿名新冠确诊的案例,此嗅觉的问题是临床学界不可忽视的重大副作用。

新冠病毒造成嗅觉丧失的原因,众说纷纭

在 2020 年 7 月,哈佛医学院的研究指出新冠病毒会透过攻击鼻腔内的支持细胞(sustentacular cells),影响到嗅觉传感神经(odour-sensing neurons)的养分供给。随后,哥伦比亚大学的生物学家 Starvros Lomvardas 透过观察因新冠肺炎而往生的尸体,发现神经元的细胞核结构已被破坏至无法辨认。

而 23andMe 的科学家在搜集约 7 万名因新冠肺炎而丧失嗅觉或味觉的患者资讯后,于今年 2 月发表的研究指出,嗅觉上皮细胞中 UGT2A1 与 UGT2a2 两基因的突变可能为造成嗅觉与味觉丧失的关键,不过文献尚无法提供两基因与新冠病毒的关联性。

除此之外,英国更有研究针对新冠患者进行大脑扫描,发现在大脑中与嗅觉相关的区域有多处损伤与变化。尽管文献无法提供确切的机制,但研究团队认为可能与嗅觉神经的切断,而造成脑内相关区域萎缩有关。

与此同时,许多小型临床试验也正针对嗅觉丧失的疗法如火如荼的展开,包含透过类固醇降低新冠病毒所造成的发炎反应、对患者鼻腔注入富含血球的血浆以促进嗅觉神经复原等。不过研究结果皆尚未有显著的改善,目前科学家仅多建议“嗅觉训练”以将其强化。透过嗅闻与辨识各种强烈气味,以回复嗅觉神经的传导功能。

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参考资料:
1. https://www.nature.com/articles/d41586-022-01589-z
2. https://pubmed.ncbi.nlm.nih.gov/32937591/
3. https://pubmed.ncbi.nlm.nih.gov/35039640/#affiliation-2

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