比抗体更持久的免疫武器!记忆 T 细胞可抗 COVID-19 数十年?

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为什么有些新冠确诊者只出现轻微症状,有的人却重症、甚至死亡?影响症状发展有许多因素,包括年纪、个人病史。史丹佛大学(Stanford University)研究则指出免疫力差异的影响:轻度感染者大多已感染过流感冠状病毒。他们体内产生的记忆性 T 细胞免疫力可持续数十年,使感染新冠后不容易恶化至重症。研究结果发布于《Science Immunology》。

细胞毒性 T 细胞分化成记忆 T 细胞,可对抗类似病原

当细胞毒性 T 细胞(cytotocxic T cell)注意到外来病原,会标靶其细胞表面的特定蛋白质序列,并释放水解酵素攻击病原细胞。不仅如此,在免疫战争结束后,一部分细胞毒性 T 细胞会分化成记忆 T 细胞,当它们下次面对同样抗原时,随时能启动免疫反应,而且记忆 T 细胞的功效能在人体可维持数十年。

T 细胞面对新冠病毒也是相同的道理。新冠病毒属于冠状病毒一种,而冠状病毒对人体来说并不陌生,季节性流感已训练 T 细胞辨识其特征。

新冠病毒活化记忆 T 细胞

该研究比较新冠病毒与 4 株常见流感冠状病毒,发现 24 段相似的蛋白质序列。

他们再取得 19 个疫情爆发以前的血液样本(即确定未感染过新冠病毒者),发现血液中的 T 细胞可标靶上述 24 段相似的蛋白质序列,而且相较新冠病毒特有的蛋白序列,与冠状病毒共有的序列更容易诱发 T 细胞与免疫反应,其中许多就是记忆 T 细胞的作用。 

这可以解释为什么儿童感染新冠病毒较不会引发重症,因为儿童经常感染流感病毒,他们体内已经有较完备的记忆 T 细胞随时备战。

预测新冠症状严重程度的线索

这项研究指出 T 细胞擅长辨识冠状病毒之间共有的蛋白序列,且会分化成记忆 T 细胞储存体内。此外,新冠患者先前感染流感,以及体内累积的记忆 T 细胞,可以帮助他们的免疫系统及早反应,不容易演变成重症。

延伸阅读:如何提升 T 细胞攻击实体肿瘤的能力?突破肿瘤微环境!

参考资料:
1. https://med.stanford.edu/news/all-news/2021/07/stanford-study-ties-milder-covid-19-symptoms-to-prior-run-ins-wi.html
2. Science Immunology, 2021; https://immunology.sciencemag.org/content/6/61/eabg5669

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