人類語言獨一無二? 一探基因演化之謎

0

語言真的是人類獨一無二特徵嗎?大多教科書都對此回答 Yes!因為人類以外的動物,即使會以特定的聲音互相傳遞訊息,卻不能像人類的語言能以自由多變的語言傳遞訊息。科學家於 2001 年首次發現與人類語言成長有關的基因——FOXP2,它在大腦發育過程中會高度表現,能調節特定肌肉運動,有助於語言生成。

隨後在 2002 年,另一群科學家發現人類 FOXP2 基因呈現二個變異取代(nonsynonymous substitution),且呈現“天擇性橫掃”(selective sweep)的特徵,也就是有利於語言成長的 FOXP2 基因變種會隨著時間的推移而大規模增加,並最終取代所有其他等位基因,但其他靈長類動物中均未發現同樣的現象,二項研究皆刊登《Nature》。因此,在此過後十多年,FOXP2 總是會被認為是解開人類語言之謎的關鍵基因。

然而,布洛德研究所(Broad Institute)遺傳學家 Elizabeth Atkinson 博士於 8 月2 日在《Cell》期刊上發表的一篇研究顛覆了過去的研究,他們發現智人(Homo sapiens)並未呈現 FOXP2 基因天擇性橫掃,與古代人類中 FOXP2 變異取代有所出入。

該研究團隊主要收集了現代和尼安德塔人(Homo neanderthalensis)的不同人類基因體的公開數據,並完整分析了FOXP2 基因,同時將其與周圍的遺傳訊息進行比較,以更好地了解其進化的背景。儘管嘗試了一系列不同的統計檢驗,但他們無法再現過去研究的結果。

Atkinson 博士對此解釋可能原因:「2002 年的研究只有 20 個人的基因體,其中非洲血統的人群只佔少數,歐洲、亞洲和其他地區佔多數,因此是非洲人與歐亞人和其他人群混在一起造成的統計假象。」他們則使用更大的數據集和更多樣化的人群,重新檢查了基因的進化歷史。隨著更多和更多樣化的基因體研究,他們能夠分別在非洲人和其餘人種中尋找 FOXP2 中的天擇性橫掃,但二者皆沒有發現任何證據。

那篇 2002 年研究的共同作者 Simon Fisher 博士對此研究指出,即使最近沒有FOXP2 演化,仍有大量證據顯示該基因與語言有關。FOXP2 突變會使人類語言產生障礙,而且對小鼠來說,FOXP2 對其發聲和運動是相當重要的。然而,語言一直都很複雜,FOXP2 只是複雜演化的一部分,所以無法從單一基因解釋整個語言演化現象,人們必須從多個基因變化去解釋語言的演化。

該研究的資深作者 Brenna Henn 博士,也正重新審視其他可能與人類演化有關的基因,例如 microcephalin,它與大腦發育有關。此外,她也擔心過度依賴小型數據集,會使我們對人類獨特語言的演化產生不利影響。

延伸閱讀:神秘的基因考古學(下):來自基因的啟示 歐洲語言源自東方?

參考資料:
1. Cell, 2018; DOI: 10.1016/j.cell.2018.06.048
2. Nature, 2001;413:519–523.
3. Nature, 2002;418:869–872.
4. https://www.nature.com/articles/d41586-018-05859-7

©www.geneonline.news. All rights reserved. 基因線上版權所有 未經授權不得轉載。合作請聯繫:[email protected]

Leave A Reply