寵物基因檢測,仍有待步上軌道

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人能檢驗DNA,寵物也行?

飼養狗、貓之類的寵物,對現代人而言稀鬆平常。寵物跟人一樣是動物,是動物就會有健康問題,因此寵物的醫療、保健,也是一門有實際需求的好生意。除了較為傳統的獸醫診斷、治療以外,近年美國興起寵物狗的基因檢測,然而,相關產業目前仍十分混亂,尚未發展成熟。[1]

人為什麼要基因檢測?背後的道理是,每個人的遺傳差異,會影響得到疾病的機率與健康狀態,得知遺傳訊息,評估潛在的風險之後,有機會能事先預防疾病產生,甚至是提早治療,或是改變生活方式而能活得更健康。

既然是預測,準不準確很重要,先正確預測才能再談應用。人類的基因檢測,儘管目前仍有不小的進步空間,離百發百中有段距離,不過至少能算是小有所成,能正確判斷許多遺傳變異與表現性狀間的關聯性,進而提供實用的健康與醫療指引。

寵物方面,至今發展最快的是有「人類最好的朋友」之稱的狗,然而即使是寵物狗,目前基因檢測的品質仍遠遠落後於人類。有很多問題導致寵物狗的基因檢測成效不彰,不過歸根究底,關鍵在於資訊不足。

資訊不足,寵物基因檢測成效不彰

理想上,在基因組上偵測到某一個 DNA 變異,應該要能判斷該變異與特定性狀(例如罹患疾病、用藥風險)是否有關,有關的機率為何,影響程度多大。擁有夠多資訊才能釐清基因與性狀間的關係,在避免誤判的前提下,能準確地抓到和性狀有關的目標基因。

人類的遺傳檢測之所以相對準確,建立於許多大規模的統計分析,及後續因果關係的研究。但是寵物狗的檢測仍很粗陋,很多「導致疾病的基因變異」只是研究少數個體後的初步推測,並沒有統計上足夠多的樣本支持;那些基因到底與疾病有沒有關係,也缺乏進一步實證。

另外,即使遺傳背景一模一樣,在不同環境中時常也會有不同的表現,然而寵物狗的基因檢測與報告詮釋,往往欠缺這些脈絡化的思考,於是飼主得到的只是一些不太可靠的資訊,也難以轉化為實質應用。

遺傳與表現是雙向的,某些遺傳因子會導致疾病,該疾病也可能同時受到數個遺傳變異影響。例如已經知道,若是狗的 ABCB1 基因上具有 3 個特定變異,使用一些狗常用的藥物時,可能將造成危險。可是目前的商業檢測通常只會偵測其中一個變異,也就是說,即使檢驗報告表示沒有問題,也不見得真的沒有問題,因為仍有其他兩個遺傳因子沒有被納入考量。像這類不夠全面的基因檢測,將導致醫療決策時的誤判。

延伸閱讀:化石遺傳學 揭開家貓演化史

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如今已經有許多美國公司,從事寵物狗的商業基因檢測,現狀是要價不到 200 美金,就能檢驗超過 100 種疾病;此一價碼對寵物飼主來說儘管不算太貴,但是如前所述,品質仍有很大的改進空間。這個領域仍處於發展初期,各界都還在摸索,缺乏政府由上而下的管制,業界也尚未由下而上建立一套標準,對寵物遺傳檢驗仍不熟悉的消費者,也沒有成功案例可供參考。

要造福飼主與寵物,並發揚寵物遺傳檢測的潛在商機,除了業界該建立較為一致的標準之外,也必需提升檢測本身的品質,其中確保資訊流通相當重要。好消息是,雖然針對狗的醫學研究數目遠不如人類,其實仍有不少很有價值的成果。

比方說,米格魯就是一種替人類犧牲奉獻良多的實驗動物。和其他常用實驗動物,如小鼠、斑馬魚相比,狗的生理性質更接近人類,所以有些醫學研究用狗作為實驗對象。多年來,用米格魯這類寵物狗進行的癌症、糖尿病等疾病的研究,累積了相當可觀的結果,用於人類的醫學之餘,如果要將相關資訊衍生應用於狗的遺傳檢測,理論上完全沒有問題。

常見的寵物,除了狗以外就是貓了,養狗的飼主很多,養貓的人也不少。目前也有極少數針對寵物貓的基因檢測,不過參考資料更多的狗都成效不彰,可想而知,何況是研究更少的貓?貓奴們,先別太衝動。

有點接觸寵物飼養、獸醫醫療的人,都不會懷疑飼主們驚人的消費潛力。寵物基因檢測,無疑是生醫產業中一塊有待開發的市場,不過目前離步上軌道,還有一段很長的路要走。

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文/寒波

參考文獻:
1. Pet genomics medicine runs wild
https://www.nature.com/articles/d41586-018-05771-0

(作者部落格《盲眼的尼安德塔石器匠》、同名的粉絲團《同名的粉絲團》,歡迎參觀、拍打、與餵食)

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