宠物基因检测,仍有待步上轨道

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人能检验DNA,宠物也行?

饲养狗、猫之类的宠物,对现代人而言稀松平常。宠物跟人一样是动物,是动物就会有健康问题,因此宠物的医疗、保健,也是一门有实际需求的好生意。除了较为传统的兽医诊断、治疗以外,近年美国兴起宠物狗的基因检测,然而,相关产业目前仍十分混乱,尚未发展成熟。[1]

人为什么要基因检测?背后的道理是,每个人的遗传差异,会影响得到疾病的机率与健康状态,得知遗传讯息,评估潜在的风险之后,有机会能事先预防疾病产生,甚至是提早治疗,或是改变生活方式而能活得更健康。

既然是预测,准不准确很重要,先正确预测才能再谈应用。人类的基因检测,尽管目前仍有不小的进步空间,离百发百中有段距离,不过至少能算是小有所成,能正确判断许多遗传变异与表现性状间的关联性,进而提供实用的健康与医疗指引。

宠物方面,至今发展最快的是有“人类最好的朋友”之称的狗,然而即使是宠物狗,目前基因检测的品质仍远远落后于人类。有很多问题导致宠物狗的基因检测成效不彰,不过归根究底,关键在于资讯不足。

资讯不足,宠物基因检测成效不彰

理想上,在基因组上侦测到某一个 DNA 变异,应该要能判断该变异与特定性状(例如罹患疾病、用药风险)是否有关,有关的机率为何,影响程度多大。拥有够多资讯才能厘清基因与性状间的关系,在避免误判的前提下,能准确地抓到和性状有关的目标基因。

人类的遗传检测之所以相对准确,建立于许多大规模的统计分析,及后续因果关系的研究。但是宠物狗的检测仍很粗陋,很多“导致疾病的基因变异”只是研究少数个体后的初步推测,并没有统计上足够多的样本支持;那些基因到底与疾病有没有关系,也缺乏进一步实证。

另外,即使遗传背景一模一样,在不同环境中时常也会有不同的表现,然而宠物狗的基因检测与报告诠释,往往欠缺这些脉络化的思考,于是饲主得到的只是一些不太可靠的资讯,也难以转化为实质应用。

遗传与表现是双向的,某些遗传因子会导致疾病,该疾病也可能同时受到数个遗传变异影响。例如已经知道,若是狗的 ABCB1 基因上具有 3 个特定变异,使用一些狗常用的药物时,可能将造成危险。可是目前的商业检测通常只会侦测其中一个变异,也就是说,即使检验报告表示没有问题,也不见得真的没有问题,因为仍有其他两个遗传因子没有被纳入考量。像这类不够全面的基因检测,将导致医疗决策时的误判。

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如今已经有许多美国公司,从事宠物狗的商业基因检测,现状是要价不到 200 美金,就能检验超过 100 种疾病;此一价码对宠物饲主来说尽管不算太贵,但是如前所述,品质仍有很大的改进空间。这个领域仍处于发展初期,各界都还在摸索,缺乏政府由上而下的管制,业界也尚未由下而上建立一套标准,对宠物遗传检验仍不熟悉的消费者,也没有成功案例可供参考。

要造福饲主与宠物,并发扬宠物遗传检测的潜在商机,除了业界该建立较为一致的标准之外,也必需提升检测本身的品质,其中确保资讯流通相当重要。好消息是,虽然针对狗的医学研究数目远不如人类,其实仍有不少很有价值的成果。

比方说,米格鲁就是一种替人类牺牲奉献良多的实验动物。和其他常用实验动物,如小鼠、斑马鱼相比,狗的生理性质更接近人类,所以有些医学研究用狗作为实验对象。多年来,用米格鲁这类宠物狗进行的癌症、糖尿病等疾病的研究,累积了相当可观的结果,用于人类的医学之余,如果要将相关资讯衍生应用于狗的遗传检测,理论上完全没有问题。

常见的宠物,除了狗以外就是猫了,养狗的饲主很多,养猫的人也不少。目前也有极少数针对宠物猫的基因检测,不过参考资料更多的狗都成效不彰,可想而知,何况是研究更少的猫?猫奴们,先别太冲动。

有点接触宠物饲养、兽医医疗的人,都不会怀疑饲主们惊人的消费潜力。宠物基因检测,无疑是生医产业中一块有待开发的市场,不过目前离步上轨道,还有一段很长的路要走。

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文/寒波

参考文献:
1. Pet genomics medicine runs wild
https://www.nature.com/articles/d41586-018-05771-0

(作者部落格《盲眼的尼安德塔石器匠》、同名的粉丝团《同名的粉丝团》,欢迎参观、拍打、与喂食)

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