新冠病毒偷渡进大脑! Long COVID 后遗症持续“脑雾”

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Long COVID 是新冠的长期副作用,约有 10-20% 病患会维持 3-6 个月左右后遗症,相关症状包括影响呼吸道、肠道功能,有的病患也会出现神经系统损伤的副作用,表现出记忆力减退和注意力下降等症状,这种伴随新冠感染后的长期头痛、头晕现象,也被称为“脑雾”(brain fog)。

新冠病毒入侵大脑?造成什么影响?

一般而言,大脑在血脑屏障(blood–brain barrier, BBB)的保护之下,即使病毒感染人体也无法入侵大脑造成损伤,但麻烦的是,新冠病毒可能会透过其他方式“偷渡”到大脑。一篇发表于《Nature Neuroscience》研究指出,新冠病毒可以从感染呼吸道、鼻腔神经系统,潜入连接前脑的嗅球(olfactory bulb),造成大脑损伤。

嗅球不但主导嗅觉功能,也参与大脑许多部位的运作,包含杏仁核、海马回,而这些构造与大脑的情绪、学习与记忆功能有关,因此这项发现解释了新冠后遗症的认知衰退原因,也与患者丧失嗅觉的症状吻合。

病毒攻击大脑的两种可能途径

许多研究进一步指出新冠病毒入侵大脑后,会如何影响脑部功能。其中一种途径是阻断大脑的养分供应,病毒透过破坏大脑血管造成出血或血栓,进而阻碍脑部供氧以及养分传输,缺氧的情况下就容易感到意识模糊、疲惫。此外,也有研究指出病毒会攻击前脑的脑下垂体(pituitary gland),抑制其分泌皮质醇(cortisol,又称可体松),皮质醇是一种帮助人体面对压力环境的贺尔蒙,一旦被抑制分泌导致浓度过低,会使得人持续处在疲惫状态。

病毒破坏大脑的第二种途径,是透过攻击人体免疫系统,引发自体免疫反应所导致。今年 6 月发布于《Nature》研究指出,新冠患者因免疫反应过度活跃,造成大脑皮质的神经讯号传递失调,这会使得患者的记忆力、判断力下降。值得注意的是,这些新冠患者带有脑部异常的生物标记,与阿兹海默症有重叠处,显示新冠感染可能造成慢性脑部功能受损。

新冠导致慢性精神异常症状

一旦新冠病毒入侵大脑,不仅会造成认知衰退,许多研究也指出 long COVID 会造成忧郁、幻觉等精神症状。一项针对新冠住院康复者复原状况的研究显示,病患在出院后 3 个月仍有 35.8% 表现出精神异常相关症状,包含 PTSD、焦虑、失眠情形。研究团队推论可能是新冠感染造成系统性发炎反应,使得病患持续抑郁与神经认知低落。

面对新冠难以掌握的疾病特性,许多感染者即使康复后仍难摆脱焦虑、抑郁,这方面在心理健康领域是个重要议题。而综合许多临床研究也指出,感染新冠在精神、认知方面的症状,不只是抽象的“心理问题”,也与病毒入侵大脑、造成免疫与内分泌机制失调相关。这些跨领域机制的交互关系需要长期追踪与研究,未来借由更多的交叉探讨感染新冠与免疫、神经认知、精神疾病的长期研究,将有助发展更全面的新冠疗法。

延伸阅读:COVID-19 痊愈却还有症状?一次看懂 Long COVID 是什么

参考资料:
1. Nature Neuroscience, 2020; https://www.nature.com/articles/s41593-020-00758-5
2. Nature, 2021; https://www.nature.com/articles/s41586-021-03710-0
3. Brain, 2021; https://academic.oup.com/brain/article/144/4/1263/6209743
4. Endocrine, 2020; https://link.springer.com/article/10.1007%2Fs12020-020-02325-1
5. Brain, Behavior, and Immunity, 2021; https://www.sciencedirect.com/science/article/abs/pii/S0889159121000866

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