後疫情時代,Long COVID 致病機轉研究進展到哪了?

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Long COVID 是確診新冠後的後遺症統稱,其涵蓋多達 200 種症狀。據統計,全球約至少 10% 的確診者(估約 6500 萬人)在康復後仍受此病症所擾。令人擔憂的是,罹患 Long COVID 的人數不但有可能低估,更於每天不斷增加中。

日前,Nature 期刊刊登一篇彙整 Long COVID 於體內生成機制的相關研究文獻,望能為埋首於新冠的臨床研究者更多臨床照護資訊,包含免疫、神經、生殖功能等。

Long COVID 相關症狀

儘管各年齡層都可能罹患 Long COVID,但診斷比例較高的區間落於 36 歲至 50 歲之間的非住院患者。目前已知的 Long COVID 症狀包含心血管疾病(cardiovascular)、第 2 型糖尿病、肌痛性腦脊髓炎/慢性疲勞(Myalgic Encephalomyelitis/chronic fatigue syndrome, ME/CFS)等,然而由於相關研究機轉尚在研究中,因此至今仍無有效療法可治療。

Long COVID 於各器官的症狀與病理學統整。(圖片來源:Nature

綜合文獻整理相關機制

在免疫相關機轉方面,有研究指出許多在感染新冠肺炎後呈現輕症急性症狀的患者,其體內 T 細胞出現許多變化,包含 CD4+、CD8+ 記憶細胞數量的降低,表現有PD1 的中央記憶細胞(central memory cells)的增加等。而儘管新冠肺炎最初僅是與呼吸系統相關的疾病,但臨床上已證實 SARS-CoV-2 病毒有可能會透過免疫反應損傷其他器官系統,並連帶提升靜脈血栓的生成、肺栓塞與出血事件的風險。生殖功能方面, SARS-CoV-2 病毒可能與內分泌激素失調有關,進而導致子宮內膜反應紊亂。

神經相關症狀一直被認為是 Long COVID 最主要的反應,包含記憶衰退、認知障礙、感覺異常、暈眩及平衡問題、嗅覺與味覺喪失,嚴重者更可能有自主神經功能障礙,影響到日常生活。

ME/CFS 為多系統性的神經免疫疾病,常伴有無法透過休息緩解的極度疲勞、勞累後產生的認知障礙與睡眠不足。許多臨床學者指出,Long COVID 的症狀與 ME/CFS 有高相似性,因約有一半的患者符合該疾病的症狀。而無論患有 ME/CFS 或 Long COVID,皆不建議使用運動作為療法之一,因一項針對新冠患者的長期研究指出,身體活動會導致 75% 的患者病情惡化,並僅有不到 1% 患者病情受改善。

目前臨床上針對 Long COVID 的病理學機制假設(圖片來源:Nature

儘管針對 Long COVID 治病機轉的研究已有些許進展,但目前所得的資訊仍不足以提供完整的治療方案。除此之外,新冠肺炎在臨床上未滿足的需求還包含診斷工具的缺乏,因 Long COVID 症狀多樣,若能有完整的檢測將能更有助於後續治療。

延伸閱讀:疫情玩不完?COVID-19 近期進展與影響

參考資料:1. https://www.nature.com/articles/s41579-022-00846-2#ref-CR7

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