腫瘤學的下一個治療新星:莫德納(Moderna)的客製化癌症疫苗

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在新冠肺炎爆發初期,生技公司莫德納(Moderna)便利用過去十二年鑽研的 mRNA 平台在極短的時間內研發了新冠 mRNA 疫苗。而在全球都見證了 mRNA 對於疫苗製程速度與效率後,莫德納也深信此技術所推動的客製化癌症疫苗,將能為癌症患者提供新的治療選擇。

莫德納於近期舉辦「以 mRNA 為基礎的腫瘤學產品線」媒體說明會,由醫療長(Chief Medical Officer)Paul Burton 博士為我們介紹該公司旗下的癌症疫苗開發計畫,並也針對其對腫瘤學研究的影響、未來定價等議題特別講解。

莫德納的客製化癌症疫苗製程

癌症是一極其複雜的疾病,加上每位患者的基因突變情形因人而異,更讓後續治療十分具有挑戰性。而近期癌症免疫療法,突破性地展現了激活抗體專一性 T 細胞上所產生的強大抗腫瘤反應,也正是莫德納想透過旗下 mRNA 技術來研發癌症疫苗的切入點。

有關客製化癌症疫苗(Personalized Cancer Vaccine, PCV)的製程,Burton 博士講解道,該公司的研究團隊首先利用次世代定序(Next-Generation Sequencing, NGS)辨識患者癌細胞內的突變,並透過精心設計的演算法預測出 34 個可能會觸發強烈免疫反應的突變,接著再根據每個蛋白、抗體組合成一條 mRNA,也就成為該公司寄與厚望的客製化癌症疫苗。在接種於患者後,其體內細胞將能利用 mRNA 針對個體的免疫系統表現出特定蛋白質,此機制有望幫助免疫系統更好地辨識與毒殺癌細胞。目前莫德納正與 Merck 攜手合作,共同進行臨床試驗,該研究比較單用免疫療法 Keytruda 與結合 Keytruda 和癌症疫苗的療效。

而治療劑量與時程方面,Burton 提到在臨床試驗中是每三週給予受試者 1mg 的劑量,治療時程長達約九個月。值得一提的是,該劑量是莫德納新冠疫苗加強劑(booster dose)的 20 倍。

使用 mRNA 技術開發癌症療法的優勢

mRNA 技術除了能為疫苗開發提供極佳的生產速度與效率外,Burton 博士還指出該技術能量產療法的特性。而有鑒於每一株客製化療法疫苗都是獨一無二的,mRNA 技術更提供該公司一定的生產規模,讓患者的治療時程更能加緊展開。

有鑒於已在 mRNA 領域鑽研 12 年之久,莫德納認為該公司已具備可在短短一週的時程內從取腫瘤樣本、定序到合成 mRNA,一條龍的完成個人化癌症疫苗的製作的能力。

是疫苗?還是療法?

目前市面上的「客製化」療法如 CAR-T 治療,其單價都不是一般平民大眾可負擔得起的。而對於莫德納的客製化癌症疫苗價格的訂定,Burton 博士指出此數字須待莫德納取得臨床數據,並與監管機關深度討論該療法對於患者的治療價值,以及是否能支持健保及後續療法開發的贊助來決定,因此目前談定價還言之過早。

除此之外,儘管其治療的機制牽涉到激活個體的免疫系統,歸類於疫苗較合適,但 Burton 博士則認為其更像是一抗癌的「療法」,因此莫德納內部也正根據是否要將客製化癌症疫苗更名為客製化癌症療法 (Pesonalized Cancer Therapeutic, PCT)進行討論。

現今癌症的治療需要多元的醫療團隊共同參與,包含護士、外科醫師、腫瘤學醫師與放射科醫師等,此外還更需多種療法搭配使用。對於癌症初期的患者,醫師的治療策略通常為手術切除腫瘤並定期追蹤;而對於初次診斷即為癌症晚期的個案,醫師則傾向透過各種治療來阻礙疾病的進程。Burton 博士表示許多腫瘤學者更希望將癌症轉換為患者能長期共處的慢性疾病,而莫德納的客製化癌症疫苗則透過量身定制的 mRNA 和已經證實的安全性,有望可達成這一使命。

不可否認新冠疫情在客製化癌症疫苗的開發上,扮演了舉足輕重的角色;而在這後疫情的時代,期望莫德納與其他鑽研 mRNA 技術的生技公司能藉其治療癌症及其他潛在疾病,用以造福更多患者。

延伸閱讀:以淋巴結為目標,新 mRNA 癌症疫苗獲得更強免疫反應

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