解決癌症復發惡夢?「冬眠」蛋白現身!

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急性骨髓性白血病(Acute myeloid leukemia, AML)發生率與死亡率僅佔全美癌症案例的 1% 左右,但 5 年存活率只有 28.7%,目前以化學治療及幹細胞移植為主要療法,但化療後容易復發。

癌細胞復發的 2 種猜測

目前 AML 患者容易復發的原因不明,但醫界對此有 2 種猜測,一是腫瘤異質性(tumor heterogeneity),由於腫瘤中各個細胞的基因不盡相同,所以部分細胞能抵抗化療;二是腫瘤幹細胞,一種在化療後仍能重複產生癌細胞的物質。

癌細胞靠「冬眠」逃過化療

《Cancer Discovery》一篇研究指出,當癌細胞遭受化療攻擊時,他們會關閉大部分細胞功能,進入一種冬眠或衰老(senescence)的狀態,並同時製造類似細胞發炎的情形,誘拐免疫細胞協助癌細胞復原。

「這並非癌細胞特有的行為,癌細胞不過是模擬正常細胞的運作罷了。」研究作者威爾康乃爾醫學院(Weill Cornell Medicine)的 Ari M. Melnick 博士點出,人類胚胎在營養不足也會表現出類似狀況,稱為胚胎滯育(embryonic diapause)。

找出引發冬眠機制的蛋白

該研究團隊發現 ATR 蛋白是使癌細胞進入發炎、老化狀態的主因,並隨後在 AML 類器官與小鼠模型進行試驗。然後,他們在化療前使用 ATR 蛋白抑制劑抑制 ATR 蛋白,就能阻止癌細胞進入冬眠狀態,使癌細胞能確切地被滅除。不僅如此,乳癌、攝護腺癌、腸胃道癌也可透過類似手法提升化療效率。

此研究也證實,無論腫瘤幹細胞表現如何,AML 復發是可以由懂得「冬眠」的癌細胞亞型促成的。

未來研究方向

未來,該研究團隊計畫往 2 方向前進。首先是針對 ATR 蛋白抑制劑的使用時間與方式進行更多研究,了解精準用藥的手法與癌症細節,再來則是聯繫 ATR 蛋白抑制劑廠商,試圖將相關療法推進市場,以提供患者高品質療效,使他們不再受復發惡夢所擾。

延伸閱讀:解決白血病化療抗藥性?止瀉劑老藥新用提升預後品質?

參考資料:
1. Cancer Discovery, 2021; candisc.1375.2020 DOI: 10.1158/2159-8290.CD-20-1375
2. https://news.weill.cornell.edu/news/2021/03/study-finds-cancer-cells-may-evade-chemotherapy-by-going-dormant
3. https://seer.cancer.gov/statfacts/html/amyl.html

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