比抗體更持久的免疫武器!記憶 T 細胞可抗 COVID-19 數十年?

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為什麼有些新冠確診者只出現輕微症狀,有的人卻重症、甚至死亡?影響症狀發展有許多因素,包括年紀、個人病史。史丹佛大學(Stanford University)研究則指出免疫力差異的影響:輕度感染者大多已感染過流感冠狀病毒。他們體內產生的記憶性 T 細胞免疫力可持續數十年,使感染新冠後不容易惡化至重症。研究結果發佈於《Science Immunology》。

細胞毒性 T 細胞分化成記憶 T 細胞,可對抗類似病原

當細胞毒性 T 細胞(cytotocxic T cell)注意到外來病原,會標靶其細胞表面的特定蛋白質序列,並釋放水解酵素攻擊病原細胞。不僅如此,在免疫戰爭結束後,一部分細胞毒性 T 細胞會分化成記憶 T 細胞,當它們下次面對同樣抗原時,隨時能啟動免疫反應,而且記憶 T 細胞的功效能在人體可維持數十年。

T 細胞面對新冠病毒也是相同的道理。新冠病毒屬於冠狀病毒一種,而冠狀病毒對人體來說並不陌生,季節性流感已訓練 T 細胞辨識其特徵。

新冠病毒活化記憶 T 細胞

該研究比較新冠病毒與 4 株常見流感冠狀病毒,發現 24 段相似的蛋白質序列。

他們再取得 19 個疫情爆發以前的血液樣本(即確定未感染過新冠病毒者),發現血液中的 T 細胞可標靶上述 24 段相似的蛋白質序列,而且相較新冠病毒特有的蛋白序列,與冠狀病毒共有的序列更容易誘發 T 細胞與免疫反應,其中許多就是記憶 T 細胞的作用。 

這可以解釋為什麼兒童感染新冠病毒較不會引發重症,因為兒童經常感染流感病毒,他們體內已經有較完備的記憶 T 細胞隨時備戰。

預測新冠症狀嚴重程度的線索

這項研究指出 T 細胞擅長辨識冠狀病毒之間共有的蛋白序列,且會分化成記憶 T 細胞儲存體內。此外,新冠患者先前感染流感,以及體內累積的記憶 T 細胞,可以幫助他們的免疫系統及早反應,不容易演變成重症。

延伸閱讀:如何提升 T 細胞攻擊實體腫瘤的能力?突破腫瘤微環境!

參考資料:
1. https://med.stanford.edu/news/all-news/2021/07/stanford-study-ties-milder-covid-19-symptoms-to-prior-run-ins-wi.html
2. Science Immunology, 2021; https://immunology.sciencemag.org/content/6/61/eabg5669

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