免疫系統可以說是人體的保全系統,它為身體劃定一條安全界線,區別敵我之分。當外來刺激穿透皮膚屏障進入體內,免疫系統便如警鈴般響起,警示體內細胞辨識外界入侵者,同時免疫系統也會啟動攻擊機制,防止外來威脅在體內持續擴散。

免疫系統的守衛兵 B 細胞接觸到外界刺激(也就是抗原)後,會分化成能夠產生抗體的漿細胞(plasma cell),透過大量產生的抗體與抗原結合,以減低抗原的作用力。

免疫系統過度反應:過敏

當免疫系統「正當防衛」過了頭,一點微小的刺激都會引發體內軒然大戰。過敏反應就是一個例子,舉凡打噴嚏、氣喘、皮疹都是因免疫系統過度反應,造成常見的過敏症狀。

在過敏反應的情況下,B 細胞接觸到外界刺激後,會釋放出具有專一性的抗體免疫球蛋白 IgE(immunoglobulin E),IgE 誘導由漿細胞長成的肥大細胞(mast cell)釋放化學物質,導致激烈的過敏。

母親 IgE 可穿過胎盤進入嬰兒體內,影響其免疫系統

至於剛出生的嬰幼兒,雖然還沒有足夠機會訓練體內的免疫系統,卻在這方面從早期就受到媽媽「身教」影響。像是嬰兒時期飲用的母乳,能將媽媽本身帶有的抗體傳遞給孩子。其實,甚至早在孩子出生以前,媽媽就開始形塑孩子免疫系統的生態。

一篇發表在《Nature》的臨床前研究指出,懷孕母鼠的免疫球蛋白 IgE 能穿透胎盤進入胎兒體內,IgE 和體內參與免疫反應的肥大細胞結合,並釋放出組織胺(histamine)等化學物質,導致小鼠引發過敏。

這些實驗小鼠出生後第一次暴露到與母親相同的過敏原,便會引發同樣過敏反應。相比之下,一般成年老鼠需經歷 2 次暴露,才會引發相同的反應。

另外,這項研究也顯示母體 IgE 可以與人類胎兒的肥大細胞結合,因此科學家推測它們可能以相似的方式穿過人類胎盤。

母嬰相關過敏反應的研究契機

臨床上,許多嬰幼兒的過敏症狀都與母親有關,例如患有氣喘的母親,有較高比例產下同樣患有氣喘的兒童。進一步釐清免疫系統在胚胎發育階段與母親的關聯,將會是一個有用的切入點。

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參考資料:
1. https://physoc.onlinelibrary.wiley.com/doi/full/10.1113/JP277952

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